Thu, 01 Oct 2020

Los afroamericanos tienen tasas mas elevadas de demencia y Alzheimer que los estadounidenses blancos. El estres cronico, asociado con el deterioro cognitivo y la reduccion del volumen cerebral en el area de la memoria, podria ser los culpables.

Sin embargo, el racismo tambien podria contribuir. Y en el caso de las mujeres afroamericanas, este problema podria ser particularmente perjudicial.

Somos epidemiologos de la Universidad de Boston. Nuestro trabajo se centra en el Estudio de Salud de las Mujeres Afroamericanas (BWHS), una investigacion de referencia que ha dado seguimiento a 59,000 mujeres afroamericanas desde 1995.

Resultados anteriores de nuestro estudio han revelado que ser victima de racismo se asocia con un mayor riesgo de parto prematuro, obesidad, diabetes tipo 2, fibromas uterinos, asma de inicio en la edad adulta e insomnio.

Mas recientemente, nos enfocamos en analizar como el racismo podia afectar la cognicion en las mujeres afroamericanas. Y encontramos que las mujeres que reportaron sufrir racismo con frecuencia obtuvieron puntuaciones mas bajas en las pruebas cognitivas en comparacion con aquellas que informaron menos experiencias de este tipo.

La conexion entre el racismo y la salud

Estos son los detalles: en 1997, y de nuevo en 2009, entrevistamos a las participantes para conocer su experiencia con el racismo a nivel interpersonal e institucional.

Para conocer sus experiencias con el racismo en el plano interpersonal les hicimos preguntas como: ¿Con que frecuencia las personas se comportan como si te tuvieran miedo?

Para conocer sus vivencias con el racismo a nivel institucional les hicimos preguntas del tipo: ¿La policia te ha tratado injustamente alguna vez o te has sentido menospreciada cuando buscabas vivienda o trabajo?

El deterioro cognitivo es mas común a edades avanzadas. Cuando comenzo el estudio, la mitad de las participantes tenian 38 anos o menos. Veinte anos despues, en 2015, comenzamos a estudiar el envejecimiento cognitivo.

En el estudio participaron mas de 17.000 mujeres afroamericanas con 55 anos o mas. Les hicimos seis preguntas para medir la funcion cognitiva percibida. Tres de ellas estaban relacionadas con los problemas de memoria, les preguntamos si les costaba recordar una lista corta de elementos. Las otras tres versaron sobre problemas cognitivos diferentes como, por ejemplo, tener dificultades para seguir una conversacion grupal.

El 60% de las mujeres informaron no tener dificultades con ninguno de los seis indicadores. El 12% informo dificultades en tres o mas. Las mujeres que obtuvieron la puntuacion cognitiva mas baja tambien reportaron el nivel mas alto de racismo cotidiano e institucional. Basandonos en estos resultados, nuestro analisis sugiere que la relacion entre el racismo y una funcion cognitiva deficiente podria ser atribuible, al menos en parte, a un aumento de la depresion o el insomnio en las mujeres que experimentaron mas racismo.

Advertencia: nuestro estudio, aunque extenso y estadisticamente representativo, tiene una limitacion importante. Como podras imaginar, la funcion cognitiva percibida es un indicador subjetivo. Aunque los estudios muestran que una evaluacion subjetiva se puede relacionar con medidas cognitivas objetivas y convertirse en un agente predictor de la aparicion de la demencia y el Alzheimer, es preferible contar con medidas puramente objetivas.

Otros estudios e investigaciones de cara al futuro

¿Que han encontrado otros estudios sobre el racismo y la cognicion?

En la literatura cientifica solo encontramos tres estudios que aborden este tema. En el Estudio de Investigacion sobre el Envejecimiento en los Grupos Minoritarios, en el que participaron 407 afroamericanos, los altos niveles de racismo percibido se asociaron con una peor cognicion global. En el Estudio de Salud y Jubilacion, en el que participaron 1,628 afroamericanos, estos puntuaron mas alto en discriminacion y obtuvieron puntuaciones cognitivas mas bajas en comparacion con los participantes caucasicos evaluados al inicio del estudio. Tras seis anos de seguimiento, una mayor exposicion al racismo se asocio con una disminucion mas rapida de la memoria episodica.

El tercer estudio, la Encuesta Nacional sobre el Desarrollo de la Mediana Edad, que incluyo a 796 afroamericanos, mostro resultados contrastantes. Se aprecio poca diferencia entre la discriminacion reportada por los afroamericanos y los blancos. Y el racismo no tuvo una relacion significativa con la cognicion en la muestra combinada.

Seguiremos estudiando como el racismo afecta la cognicion en las participantes de nuestro estudio. A medida que avancemos, evaluaremos mejor las funciones cognitivas, las cuales se ven afectadas por diversos factores, desde tener acceso a un buen trabajo, una vivienda, atencion medica y una educacion de calidad hasta una vigilancia policial justa, el acceso a alimentos saludables y vivir en vecindarios seguros.

Las manifestaciones que siguieron al asesinato de George Floyd indican que finalmente podrian empezar a mejorar las condiciones de vida para los afroamericanos. Pero, aunque eso ocurra, el cuidado de si es un imperativo para contribuir a frenar los efectos del racismo y otros factores estresantes. Con ese fin, enfocaremos nuestras investigaciones en analizar como las acciones individuales, como la practica de ejercicio fisico, la espiritualidad o las practicas religiosas, pueden contrarrestar los efectos destructivos del racismo.

Este articulo fue traducido por Yahoo!.

Authors: Lynn Rosenberg - Professor of Epidemiology, Boston University | Patricia Coogan - Research Professor of Epidemiology, Boston University | Yvette Cozier - Associate professor, Epidemiology, Boston University The Conversation

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